Буй представляет из себя поплавок, крепящийся ко дну при помощи якоря на тросе. Буи небольшого размера обычно называют буйками. Буям (или буйкам) существует несколько применений. Одно важное применение — это обозначать фарватер движения кораблей (во избежание попадания на мель; в этом применении они также называются бакенами).

Также применяются буйки подводными ныряльшиками (с аквалангом или без) и рыбаками, расставляющими сети. В случае применения для ограждения зоны плавания, буйки устанавливают на определенном расстоянии от берега и на определенном расстоянии между собой. Буйки устанавливаются таким образом, чтобы обеспечить купающимся достаточное пространство для водных упражнений, но в то же время ограничить глубину и сделать зону купания доступной для спасателей. буйки на заказ

На детских пляжах буйки ставятся ближе к берегу, на взрослых — дальше от него. Иногда зона купания (особенно если это зона купания детей) может ограничиваться канатом, установленным на плавающих поплавках. (Такие же канаты применяются для разделения дорожек в бассейне.) В случае такого ограждения буйки плавают дальше от берега, чем канаты. Заплывать за канаты запрещено, а если заплыл и за буй, то двойное нарушение. Пловцы-любители риска могут переплыть зону, ограниченную канатами, затем заплыть за буйки и, наконец, достичь корабельных буйков (или бакенов).

Очень часто в различных ситуациях на подводной охоте именно буй становится вашим единственным помощником, другом, партнером и спасителем. На нем крепятся запасные ружья и гарпуны, фонарь, сетка для ракушек или крабов, бутылка с водой или соком, кукан с рыбой, запасная заряжалка, наконечники, трезубцы и многое другое - все, что может понадобиться во время продолжительной охоты.

Ухватившись за буй, или даже взобравшись на него, можно отдохнуть, преодолеть полосу прибоя, подать сигнал тревоги. Буй предупредит проходящие мимо лодки и суда о вашем присутствии и поможет обнаружить вас в аварийной ситуации. Буй должен быть ярким и хорошо заметным на воде, для этого его окрашивают в яркие цвета: оранжевый, красный или белый.

Если вам приходится нырять в море, то на буе крепится международный флаг подводника - красный с белой диагональной полосой (некоторые фирмы выпускают надувные буйки, конструктивной деталью которых является надувной флаг).